¿Por qué no se caen?

Los paseos espaciales son algo bastante común. Me refiero a la salida al espacio de los astronautas, conocida técnicamente como Actividad Extra Vehicular. Si alguna vez has visto alguna imagen es probable que te surja una pregunta (también es probable que ya la sepas responder, pero por si acaso…): ¿Por qué no se caen los astronautas al salir de la nave? No se caen ni tampoco se quedan retrasados respecto a la nave si esta se mueve, por ejemplo, al orbitar la Tierra.


Para entenderlo, vamos a fijarnos en una película cualquiera de James Bond, como ejemplo. Tras la pelea final con el malo, James consigue tirarlo fuera del avión. ¿Qué le sucede al villano? Simplemente que su velocidad disminuye bruscamente y cae en picado mientras el avión continua impasible hacia un destino paradisíaco en el que James disfruta de sus vacaciones con su compañera, tras haber salvado al mundo.

Resumiendo: al salir de la nave un astronauta continúa moviéndose a la misma velocidad que esta, mientras que en la Tierra, un individuo al salir de un avión caería en picado. ¿Cuál es la diferencia?

Es una respuesta muy sencilla y sin embargo me he encontrado a mucha gente que responde “la gravedad es menor fuera de la Tierra, por lo que el astronauta no se cae”. Los astronautas que hacen paseos espaciales para reparar módulos de la estación espacial sí sufren la atracción gravitatoria del planeta, de otro modo la Estación Espacial Internacional no orbitaría y saldría despedida por la tangente, perdiéndose en la inmensidad del espacio.

¿Cuál es el truco? Como supongo que la mayoría sabrá, la clave es la atmósfera. A la altura en la que se mueven las naves espaciales no hay atmósfera. En el caso del villano, al ser empujado del avión por James “choca” con la atmósfera, es decir, se encuentra con el rozamiento producido por los gases de la atmósfera, lo cual le causa una súbita desaceleración y su caída. Los astronautas no sufren el rozamiento con la atmósfera ni se encuentran con nada que modifique su velocidad, por ello al salir al espacio pueden continuar con la misma velocidad sin caerse ni quedarse retrasados respecto a la nave espacial.