LIBRO: El hombre anumérico por John Allen Paulos

John Allen Paulos harto de ver personas cometiendo errores evitables en su día a día a causa de su incomprensión de las matemáticas, escribió El hombre anumérico. un clásico de la divulgación científica.

Reflexionando sobre las matemáticas y la vida, el autor acuña el término anumerismo para referirse a la falta de conocimientos matemáticos o incluso al "miedo" a las matemáticas. Muchas personas saltan y se enfurecen transformándose en agresivos basiliscos cuando en una conversación metes la pata hasta el fondo y confundes el significado de una palabra. Pueden ser los mismos sujetos que te mandan varios correos electrónicos advirtiéndote de que has olvidado una tilde en el último artículo o incluso que has confundido tilde con acento al contestar su mail. Sin embargo no conozco muchos individuos que se enfaden por los errores matemáticos en una conversación.

Según cuenta el profesor Paulos al inicio del libro, un amigo suyo soltó una perorata sobre la diferencia entre "constantemente" y "continuamente" y sin embargo no musitó palabra cuando el anumérico hombre del tiempo dijo, poco después, "lloverá el sábado con un porcentaje del 50%, igual que el domingo. Por lo tanto es seguro al 100% de que el fin de semana llueva." Es la historia de aquel director de un instituto que se vanagloriaba de que todos sus alumnos estaban por encima de la media...

John Allen Paulos nos explica a lo largo del libro conceptos matemáticos de una manera sencilla y fácil. El importantísimo P valor de los ensayos médicos, los logaritmos, los intervalos de confianza de un estudio científico, la regla del producto, la combinatoria, las estadísticas y sus errores, las probabilidades de que ocurra un suceso "raro", el efecto placebo, los falsos positivos y negativos, la regresión a la media y su diferencia de la falacia del jugador, etc.

Pero no lo explica con datos y ecuaciones, muestra la cara real y práctica de las matemáticas con curiosos e interesantes ejemplos. Podemos hablar del número de electrones que cabrían en el universo, de por qué no podría existir King Kong o por qué la diferencia de tamaño entre los liliputienses y Gulliver es errónea (al aumentar la altura, por ejemplo por 5, el peso aumentará en 5 elevado a 3, mientras que el diámetro de los huesos para soportar el peso sólo lo hace 5 elevado a 2 veces.). Hechos sorprendentes que dejan de serlo cuando te fijas en ellos con la lente de las matemáticas.

Las matemáticas y la estadística tienen inumerables aplicaciones prácticas: timos bursátiles, tragaperras, juegos de azar, póker, blackjack, "rachas de la suerte" y la falsa creencia de algunos jugadores empedernidos de que tras haber salido rojo 10 veces seguidas hay más probabilidades de que a la siguiente salga negro (¡negro va a salir el bolsillo!), etc.

Una mención aparte merece su explicación de las encuestas, las cuales en la mayoría de los casos no van acompañadas de su correspondiente intervalo de confianza, por lo que citando el ejemplo del libro, "si un titular dice que el desempleo ha disminuido del 7,1 al 6,8 por ciento, pero no dice que el intervalo de confianza es de más o menos el 1 por ciento, uno puede llevarse la impresión equivocada de que algo bueno a ocurrido. Sin embargo dado el error del muestreo, esa aparente disminución podría ser inexistente, o peor aún, podría haber habido un aumento". Tal es el arraigo del anumerismo que seguramente si una encuesta así se publicase, habría montones de comentaristas o analistas políticos intentando dilucidar por qué esto ha ocurrido y sus posibles consecuencias en el voto, a la vez que los políticos de turno se ponen medallas o agachan la cabeza cambiando de tema.

A lo largo del libro se nos advierte que el anumerismo suele ir acompañado por una creencia en la pseudociencia, de hecho las distintas pseudociencias utilizan las matemáticas para disfrazar sus, en realidad, inexistentes pruebas acerca de su veracidad. Tan importante es esto que Paulos expone y analiza los argumentos de muchas afirmaciones pseudocientíficas, y con ayuda de las matemáticas y de su correcta comprensión los va tirando abajo uno a uno.

En definitiva, un libro esencial.

CITA DEL LIBRO:
Los seguidores de New Age hacen toda clase de afirmaciones sobre la existencia de esto y aquello: que existe la ESP, que se han dado casos de doblamiento de cucharas, que abundan los espíritus, que hay extraterrestres entre nosotros, etc. Cuando, como suele ocurrirme regularmente, me presentan afirmaciones fantásticas como éstas y otras por el estilo, no puedo dejar de sentirme un poco como un abstemio en una orgía de borrachos, insistiendo en que el hecho de que yo no sea capaz de refutar de modo concluyente dichas afirmaciones no es ninguna prueba de que éstas sean ciertas. Se podrían citar muchas más historietas como ejemplo de éste y otros errores lógicos, pero el caso parece ya bastante claro: tanto el anumerismo como la falsa lógica abonan un suelo fértil para el crecimiento de la seudociencia.
LIBRO:
Paulos, John Allen. (2007). El hombre anumérico. El analfabetismo matemático y sus consecuencias. Tusquets Editores. 7ª Edición.